La cal a lo largo de la historia

Nadie sabe con exactitud cuándo descubrió el ser humano la cal por primera vez. Es posible que los antiguos pobladores de la Tierra utilizasen la piedra caliza para proteger sus fogones. El fuego produciría el calentamiento de las rocas, dando lugar a la primera cal quemada de la historia. Más tarde, con las lluvias, la cal se hidrataría para formar hidróxido de calcio, que reaccionaría con las cenizas y la arena que rodeaban el fuego creando lo que podría considerarse el primer mortero tradicional. Algunos cimientos de cal hallados en Turquía apuntan a que esta ya se utilizaba hace 14 000 años. Hay otras evidencias anteriores: las cuevas de Lascaux, en Francia, contienen frescos que confirman el uso de pigmentos naturales de óxido de hierro aplicados a paredes de piedra húmeda con alto contenido en calcio (piedra caliza) y que se remontan casi a 16 000 años atrás. 


Cronología principal del uso de la piedra caliza

c. 7500 a.C.

Los antiguos pobladores del actual Jordán lograron crear una especie de yeso a partir de cal y de piedra caliza triturada no tratada térmicamente para recubrir las paredes, suelos y fogones de sus hogares.

c. 3000 a.C.

Los pobladores del Antiguo Egipto teñían su piel con cal, y crearon una de las Maravillas del Mundo con piedra caliza: la pirámide de Keops, de 137 m de altura.

c. 2800 a.C. – c. 1000 d.C.

Los Celtas solían fertilizar el suelo con cal. En la Antigua Grecia también se utilizó cal para colorear numerosos frescos.

c. 500 d.C.

Los chinos construyeron la Gran Muralla China, de 2500 km de longitud, tras estabilizar el suelo con cal, y también utilizaron esta última en los morteros para aglutinar la piedra.

c. 753 a.C.–535 d.C.

En muchos edificios y frescos de la época romana se puede identificar el uso de distintos colores de cal. Las mujeres también utilizaban cal no hidratada para teñir sus cabellos de un color rojo claro característico.

c. 400 d.C. – c. 1100 d.C.

Los alquimistas descubrieron las propiedades cáusticas de la cal y crearon un jabón a base de cenizas de madera. El logotipo de Lhoist está inspirado en el símbolo alquímico de la cal.

c. 1300 d.C. – c. 1800 d.C

En toda Europa se ha utilizado ampliamente la cal como masa de recubrimiento y pintura decorativa, además de servir como principal material en la construcción de hogares.

 

Siglos XIV y XV

En el sureste de Inglaterra, los artesanos solían aplicar pastas de cal decorativas en los artesonados decorativos del exterior de los edificios. Durante el Renacimiento, la cal hizo su reaparición en las artes plásticas y en la pintura.

Siglo XVI

El uso de la cal continuaría progresando a través de nuevos inventos (sobre todo en la construcción) en la forma de nuevos procesos que han permitido crear nuevos tipos de estructuras y acabados.

Siglo XVII

La técnica Scagliola del estuco se puso de moda como alternativa más económica a las incrustaciones de mármol. Esta técnica utilizaba una mezcla pigmentada de polvo de cal, mármol o escamas. Se utilizó también para crear las fachadas de los edificios, columnas de estuco, esculturas y otros elementos arquitectónicos de aspecto similar al mármol.

Siglos XVIII y XIX

Black y Lavoisier describieron la reacción química de la cal. Debray y Lechatelier descubrieron otras cualidades y aplicaciones. Por ejemplo, en esta época se utilizó por primera vez la cal como ingrediente en los dentífricos.

Siglos XX y XXI

La proliferación de nuevas innovaciones (y en especial el nacimiento y rápido desarrollo de nuevas tecnologías) dio lugar a la difusión del uso de la cal. En la actualidad, podemos observar el uso de la cal, o los resultados de su tratamiento, de formas diversas y en cada momento de nuestra vida cotidiana.

¿Cómo se fabricaba la cal?

Hoy en día, la industria de la cal utiliza las mejores y más modernas tecnologías para limitar las necesidades energéticas, cumplir las estrictas normativas en cuanto a límites de emisiones y hacer frente a la demanda de distintas calidades por parte de los mercados.  

El vídeo muestra un horno de cal tradicional operado en modo de campaña por campesinos. Esta producción tradicional está ya muy en desuso, aunque aún puede verse en algunos países. Todos los pasos eran manuales: la clasificación de los tamaños de roca, la carga del horno, la inyección del combustible y la descarga de cal, y respondían siempre a las necesidades locales. La producción no era continua, sino que se llevaba a cabo por lotes. Como puede observarse, era sumamente difícil obtener cal en condiciones de seguridad, sin contaminar la atmósfera y garantizando una calidad mínimamente estable. La industria de la cal ha realizado enormes progresos en todos los ámbitos en el último siglo.

Entre 1870 y 1880 se construyeron, a partir de una serie de planos patentados, hornos más eficientes capaces de recibir alimentación continua de combustible. Estos hornos produjeron la primera piedra caliza de cantera en tamaño de gránulo. 

El tratamiento de la cal ha ido aumentando en eficiencia, y se han encontrado nuevas formas de reducir el consumo de combustible y de hacer un mejor uso de los depósitos. Es un proceso continuo. Lhoist participa muy estrechamente en el sector por medio del diseño y desarrollo de nuevas tecnologías y procesos, y en especial de aquellos que contribuyan a reducir los impactos de nuestra industria en el medio ambiente.

 

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